Una partícula que se mueve libremente tiene tres grados de libertad; puede moverse en las tres dimensiones del espacio.

Dos partículas libres tienen seis, tres por cada una. Pero si por ejemplo, las partículas se fijan en los extremos de una varilla, pierden un grado de libertad. Quedan cinco, que son las tres dirección del espacio en que puede moverse la varilla y los dos ángulos que puede girar alrededor de su punto medio.

Un péndulo que oscila en un plano tiene solo un grado de libertad, dado por el ángulo que forma el hilo con respecto a la vertical.

EVAP3: PENDULO SIMPLE
Un péndulo que oscila en un plano tiene un solo grado de libertad: El ángulo

A propósito del péndulo, analicemos el mecanismo de disipación de la energía. Cuando el péndulo (que suponemos una masa suspendida por un hilo atado a un clavo) oscila, choca contra un número enorme de moléculas de aire, que tienen un número gigantesco de grados de libertad (3 por cada molécula), y al girar el hilo en el clavo choca contra un número muy grande de partículas constituyentes del clavo (átomos, electrones, o iones, que forman la red del metal).

El fenómeno de disipación de la energía del péndulo (y de otros sistemas físicos) está relacionado con el paso de la energía de un sistema con pocos grados de libertad a otros sistemas con un número muy grande de grados de libertad.

Esta energía absorbida por el sistema con un número muy grande de grados de libertad pasa a formar parte de su energía interna.

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